24 October 2015 - 3 min. lezen 0 reacties

En toen was het “happy hour” op de komeet Lovejoy. Wetenschappers verbonden aan NASA hebben ontdekt dat deze komeet bij het oplossen een stofstaart veroorzaakt van alcohol en suikerverbindingen (glycolaldehyde, een simpele suikerstructuur). Op het piekmoment zou komeet Lovejoy zo’n 500 flessen wijn per seconde aan alcohol (ethyl alcohol) produceren. Een item waar je een behoorlijke kater van kan krijgen.

Komeet Lovejoy in volle glorie

foto lovejoy door Fabrice Noel
C/2014 Q2 (Lovejoy) op 12 February 2015 door Fabrice Noel.

Waarom zijn kometen zo interessant?

Op deze weblog zijn er al verschillende artikels gepubliceerd over het nut van kometen en de analyse van hun stofstaart. Dit ruimtepuin is in c altijd ver weg van onze bewoonde wereld. Ze worden dus als een zeldzaamheid beschouwd. Wanneer er toch een exemplaar in de buurt van de zon verschijnt (door een verstoring in hun baan) gaat de komeet verhitten.

Deze hitte zorgt er op dat moment voor dat er een stofstaart ontstaat achter de eigenlijke komeet. Het sein voor wetenschappers om deze stofstaart te onderwerpen aan een nauwkeurige analyse. Zo kan men eigenlijk een beetje in het verleden kijken, want kometen zijn ontstaan bij het begin van het zonnestelsel. Hoogst interessante objecten dus!

20 ton water per seconde

Niet alleen alcohol en suikerverbindingen behoren tot de stofstaart van de komeet. Ook water, heel veel water. Op 30 januari 2015 passeerde komeet Lovejoy heel dicht bij de zon waardoor hij op een gegeven moment tot 20 ton water per seconde verloor. Even een zwembadje in de buurt plaatsen en het is meteen gevuld 😉 Deze enorme hoeveelheden water werden gedetecteerd door een bijzonder grote telescoop met opstelling in de bergen van de Sierra Nevada (Pico Veleta). Met ruim 30 meter in diameter een behoorlijk groot exemplaar.

radar telescoop sierra nevada
RAM 30-meter radio telescope (Nicolas Biver)

Hoe analyseren wetenschappers de stofstaart?

Niet zo heel moeilijk. Wanneer een komeet de zon nadert, worden moleculen verbonden aan de komeet actief. Bij dit actief gedeelte gaan ze ook gloeien en een bepaalde frequentie ‘uitzenden’. Deze frequentie kan opgepikt worden in kleuren die vervolgens in de telescoop op Aarde worden gelinkt aan een complete database met allerlei kleurkaarten.

Komeet ook bron van leven

Wetenschappers zijn er nog niet geheel aan uit, maar kometen zouden een extra bron kunnen vormen tot leven op een planeet. Via hun organische moleculen zorgen ze voor een ideale voedingsbodem om leven te laten ontstaan. De ontdekking van alcohol- en suikerverbindingen in de komeet Lovejoy zet deze hypothese enkel en alleen maar kracht bij. Stefanie Millam (NASA) licht het nog eens toe:

“During the Late Heavy Bombardment about 3.8 billion years ago, when many comets and asteroids were blasting into Earth and we were getting our first oceans, life didn’t have to start with just simple molecules like water, carbon monoxide, and nitrogen. Instead, life had something that was much more sophisticated on a molecular level. We’re finding molecules with multiple carbon atoms. So now you can see where sugars start forming, as well as more complex organics such as amino acids — the building blocks of proteins — or nucleobases, the building blocks of DNA. These can start forming much easier than beginning with molecules with only two or three atoms.”

Bronnen: NASA

Nicolas

Door Nicolas

Bezieler van NoodweerBenelux. Een onuitputtelijke passie voor het weer zorgt ervoor dat ik iedere dag met veel plezier aan het werk mag gaan.


Verder lezen

Alles bekijken